miércoles, 25 de mayo de 2011

Parásitos manipuladores

Por Martín Bonfil Olivera
Dirección General de Divulgación de la Ciencia, UNAM
Publicado en 
Milenio Diario, 25 de mayo de 2011



Hormiga parasitada
por hongo Cordyceps:
nótese el tallo lleno
 de esporas
No, no me refiero a los políticos y funcionarios mexicanos (aunque ganas no me faltarían… pero éste es un espacio dedicado a la ciencia). Lo que pasa es que un reciente post en el magistral blog del escritor científico Carl Zimmer, The loom (auspiciado por la revista de divulgación científica Discover), me hizo recordar –y ampliar mi conocimiento– sobre las inquietantes maneras en que los parásitos pueden llegar a manipular el comportamiento de los animales a los que infectan.

Es bien conocido el caso del protozoario Dicrocoelium dendriticum, o duela menor del hígado, que para infectar a rumiantes como vacas y ovejas (en ellas, igual que en el humano, se aloja en dicho órgano) pasa primero por un hospedador intermedio (el segundo, en realidad, pues antes invade al caracol Cochlicopa lubrica), las hormigas de la especie Formica fusca. Pero las vacas no comen hormigas: lo que hace Dicrocoelium es invadir el sistema nervioso de la hormiga y convertirla en un “zombi” que por las tardes, cuando baja el calor y los rumiantes se alimentan, sube hasta la punta de las hierbas y se queda quieta ahí, lista para ser devorada y pasar el parásito a su siguiente víctima.

Suena escalofriante, pero el caso no es único: Zimmer describe cómo un hongo del género Cordyceps infecta hormigas y las hace subir a plantas de mediana altura, donde se sujetan firmemente, con sus mandíbulas, a la parte inferior de las hojas. El hongo luego perfora por dentro el exoesqueleto de la hormiga para formar un órgano de reproducción lleno de esporas (que literalmente sale a través de la cabeza de la hormiga). Así, las esporas pueden caer sobre otros insectos e infectarlos a su vez.

Perro infectado por
el virus de la rabia
Pero lo increíble es que incluso los virus, esas unidades mínimas de la reproducción, en el límite de lo vivo y lo inanimado, pueden también manipular animales. El virus de la rabia es un ejemplo bien conocido: convierte a un animal doméstico y juguetón como el perro en una furiosa máquina que busca desesperadamente infectar a otros animales mediante su mordida, que transmite el virus en su saliva.

Fruta extraña:
oruga infectada
 por baculovirus
 cuelga esperando
 a morir para esparcir
nuevos virus
Pero hay casos más sutiles: los baculovirus, que infectan a invertebrados (como los insectos). Zimmer narra cómo pueden obligar a una oruga a trepar a lo alto de una planta y quedar ahí, colgando. Luego el virus se reproduce en cantidades inmensas y termina disolviendo a la oruga, diseminándose así sobre las hojas de otras plantas para infectar a nuevas orugas.

Naturalmente, no es que los virus, protozoarios u hongos manipulen conscientemente a sus víctimas, como titiriteros malévolos. Lo novedoso es que ahora se comienzan a entender los mecanismos con que lo logran. El hongo Cordyceps, por ejemplo, al parecer paraliza los músculos de las mandíbulas de la hormiga luego de que ésta se fija a la hoja, para impedir que la suelte. Los baculovirus, por su parte, tienen un gen que produce una enzima que hace que la oruga busque la luz.

La selección natural, nuevamente, muestra que lo que desde nuestro punto de vista puede sonar monstruoso, en el mundo biológico es sólo una estrategia más (en esta ocasión, de los parásitos) para sobrevivir.


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18 comentarios:

Ribozyme dijo...

¡Chin! Lo primero que se me vino a la mente al ver el título de tu post fue precisamente toda la clase política mexicana.

En YouTube hay unos vídeos de un nemátodo que parasita a caracoles de tierra, crece formando un paquete de lo que podríamos llamar huevos, y luego invade uno de los ojos del caracol (lo que comúnmente llamamos "antenas"), donde toma una forma muy llamativa con bandas de colores que se mueven y hacen parecer que la "antena" es un apetitoso gusano, lo que hace que se lo coman los pájaros, el siguiente hospedero del parásito. Incluso el parásito cambia la conducta del caracol para que en lugar de refugiarse bajo la sombra de las plantas, se exponga al aire libre, donde más fácilmente puede ser visto por los pájaros. Esto no mata al caracol (aunque el fenómeno es particularmente grotesco), pero sí lo hace perder un ojo.

Ah, casi se me pasaba. El título del post también le queda muy bien a los ministros, sacerdotes y similares de las religiones que por ahí circulan.

Anónimo dijo...

Cómo se llama ese nemátodo??

Ribozyme dijo...

Ah, ya vi que es un gusano plano, no un nemátodo. Se llama Leucochloridium paradoxum.

Éste es el link de Wikipedia en inglés: http://en.wikipedia.org/wiki/Leucochloridium_paradoxum

Y éste el de uno de los videos: http://www.youtube.com/watch?v=bT774hw8YxU 

Antonio dijo...

Yo también me acordé de ese video que creo que alguna vez envió Adrián Robles por correo.

¿Somos los humanos más que depredadores parásitos de nuestro entorno?

Un abrazo.

Anónimo dijo...

Este entrada si que me parece interesante, sobre todo por lo de los virus. Me pregunto por qué se perpetuan, los seres vivos lo hacen para subsitir, pero ¿esas cosas?

¿Por qué algo no vivo tendría que propagarse a través del tiempo, utilizando seres vivos? ¿Esa organización de materia podría cambiar alguna vez hasta convertirse en un ser vivo?

interesante.

Anónimo dijo...

Este entrada si que me parece interesante, sobre todo por lo de los virus. Me pregunto por qué se perpetuan, los seres vivos lo hacen para subsitir, pero ¿esas cosas?

¿Por qué algo no vivo tendría que propagarse a través del tiempo, utilizando seres vivos? ¿Esa organización de materia podría cambiar alguna vez hasta convertirse en un ser vivo?

interesante.

Luis Martin Baltazar Ochoa dijo...

Tambien es sorprendente y malevolamente fascinante la parasitacion del TOXO, el raton y el gato.
Y la pregunta inevitable para nosotros: ¿hasta que punto, conductas inexplicables humanas si pensamos que todo es recional, son perfectamente explicables si nos ubicamos como un ser animal mas, sujeto a estas extraordinarias relaciones?
¿que tan autonoma es nuestra conducta, cuanto lo es condicionada a otros factores?
Sergio de regules, en otro asunto no relacionado con parasitos pero si con conducta de antropiodes condicionada por la genetica, lo expone clara y divertidamente... toma tu asqueroso pepino, creo que se llama su entrada de ese dia.
Conductas animales, tema extraordinario, igual que toda la vida.

Concepción dijo...

Martín:
Tienes razón, es escalofriante. No he dejado de pensar en el asunto desde que leí tu columna y vi las fotos y el video que ligó Ribozyme. Ahora tengo pesadillas :-(

Luis Martin Baltazar Ochoa dijo...

"...En efecto, Luis Martín, y tú también estás cordialmente invitado a leernos y comentar. Hemos tenido una mala racha de writer's block, pero esperamos que la contribución de Concepción sea un catalizador que nos reactive..."
Gracias, pasé hoy por ahi, ya en la invitacion ya muy anterior, tambien lo visité; pero si puedo ser sincero declino futuras visitas.
Lo de Daniel Quinn fue especialmente dificil de seguir. Creo, y aqui he de dar credito a algo que me dijo Jose Maria Hernandez: "hay que ser sensatos a la hora de comentar, mas breves, menos recomentarios, de recomentarios, de recomentarios". Y eso quiero aplicarmelo a mi mismo, para no empezar una esteril polemica:

Deberiamos, pero en lo personal debo, ser mas breve, mas concreto, mas objetivo y mas receptivo a lo que digan lso demas, asi no coincida yo sino con una pequeña parte.

Con esto los intercambios epistolares no serian tan eternos, las posiciones tan irreductibles, con un poco de suerte dejariamos un buen espacio a la posibilidad de que la opinion del otro estuviera correcta, aunque a mi, a ti, a cualquiera, aun no nos lo hubiera podido demostrar.

Una vez escuche y lo voy creyendo: la gente no cambia de opinion. o muy dificilmente. Y no porque no sea suceptible de demostracion, no, sino por apego. Se elige una idea, se le adopta, se apega uno a ella. Y en ello no valen darse baños de "pureza" racional, diciendo que los que deberian cambiar de opinion son los otros. Ahi esta tambien un sintoma del propio apego a las ideas propias.

EN FIN. Gracias por la invitacion, me quedo en estos dos blogs de hasta ahora. Y el gracias no es ironico, es por la sincera invitacion.
...jeje, y hasta la siguiente polemica.

Ribozyme dijo...

la gente no cambia de opinion. o muy dificilmente. Y no porque no sea suceptible de demostracion, no, sino por apego. Se elige una idea, se le adopta, se apega uno a ella. Y en ello no valen darse baños de "pureza" racional, diciendo que los que deberian cambiar de opinion son los otros. Ahi esta tambien un sintoma del propio apego a las ideas propias.

Es buena tu observación. Al respecto, precisamente hoy salió un post muy bueno en uno de mis blogs favoritos: Science-Based Medicine. Te lo recomiendo y a todos los lectores de este blog.



Gracias por la invitacion, me quedo en estos dos blogs de hasta ahora. Y el gracias no es ironico, es por la sincera invitacion.

No, si hasta eso, yo pensé desde un principio que tu "gracias" era sincero.

Gerardo Gálvez-Correa dijo...

Rybo:

¡Magnífica recomendación! Buscaré los libros.

Por lo visto, lo que el creyente no toma en cuenta (cuando acusa al racionalista de simplemente tener el mismo proceso de apego a sus hábitos de pensamiento) es que el ateo creció en el mismo entorno cultural que él. . Lo bautizaron, probablemente. Lo llevaron a misa, le enseñaron a esperar regalos de Santa Clos y los Reyes Magos, le sugirieron (en la secundaria, sus compañeros de clase) que en la oración podía hallar consuelo y solución a sus problemas.

Y luego, a fuerza de experimentar, de aprender, de buscar comprobación para sus creencias, creció... y cambió de opinión.

Antonio dijo...

Gerardo Gálvez Correa: No puedo estar más de acuerdo contigo. No se puede acusar de cerrazón mental a quien ya por lo menos una vez cambió de idea.

Un abrazo.

Luis Martin Baltazar Ochoa dijo...

Tocayo, en un inserto anterior a este me contestas lo siguiente y si te parece bien lo traigo hasta aca, pues creo que en el otro ya no vas a leer mi respuesta: "...Luis Martín Ahora sí no te entendí, pero se ve que estás enojado. ¿Una verdad absoluta? Tonterías. Todo es relativo. Todo. Y ese es un conocimiento peligroso, por eso al Papa le da tanto miedo. Pero bueno, tú ya conoces qué temas me apasionan, y sigues leyéndome. Me pregunto por qué te quejas. (Y sí, yo podria decir que no creo que tu dios, ni ningún otro, exista, pero esta columna/blog es de ciencia, y la existencia de dios, así solita, no es un tema científico.) Lo que no acabas de entender es que yo no soy un reportero, ni tengo pretensiones de "objetividad" al presentar los hechos: "La ciencia por gusto" es una columna de OPINÓN sobre ciencia, y como en cualquier columna, tengo el privilegio de expresar mi opinión personal. Sustentada, creo, pero finalmente personal. Insisto: no entiendo por qué, si te disgusta tanto, la sigues leyendo. ¡Y hasta te enojas! (Por cierto, sobra decir que yo no he borrado nada, sólo en casos extremos, de personas enfermas que se dedicaban a insultar, tuve que hacerlo... pero las discusiones, por intensas que sean, son válidas!)..."

Contesto: CLARO QUE HAY VERDADES ABSOLUTAS. No es lo mismo la incapacidad ACTUAL para conocerlas (que eso el tiempo lo remediara), a que de base sean incapaces de conocer. No es lo mismo y tu lo sabes.
A PESAR DE SER UN BLOG DE OPINION, si la calidad de ESA OPINION se ve mermada por el sesgo personal (falta de objetividad o subjetividad, como quieras llamarlo), es sujeta a critica. Eso ustedes lso cientificos LO SABEN y lo practican todo el tiempo.
¿por que te sigo leyendo? te voy a contar una anecdota: hace tiempo un periodista deportivo tenia en radio un programa ("super polemica") y una vez me dijo: ¿si no estas de acuerdo con lo que digo, por que no le cambias? le conteste: no estoy de acuerdo CONTIGO, pero aunque tu seas el dueño de l programa, NO ERES EL PROGRAMA, el programa me gusta, te critico a ti pero mas precisamente tus opiniones. No me dijo nada. ¿no repiten una y otra vez en la radio, en cada programa, que el publico es lo mas importante y que la opinion, concordante o discordante, es VALIOSA? pues no siempre son palabras sentidas. Muchas veces son superficilaes.
(sigue)

Luis Martin Baltazar Ochoa dijo...

(continua)... A mi me gusta saber, me gusta conocer y soy un lego curioso de la ciencia. Opino porque aqui estoy, asi como Mahoma sube a la montaña, porque la montaña esta ahi. No vengo aqui a coincidir con Martin Bonfil, vengo a APRENDER de martin Bonfil, si se la la ocasion. Pero como a veces desacuerdo contigo, NO VEO PROBLEMA EN DECIRTELO... ¿si leo opiniones que me parecen parciales, prejuiciadas, sesgadas, deberia callarme como a ustedes lso ateos los hicieron callar durante siglos? ¿hay que dejarlos mejor platicar tranquilos, es mas importante no mover las aguas que entender la tempestad? ni siquiera ustedes lo creen.

No me enoja todo. Se que pensamos diferente y eso lo acepto, pues hay diversidad. Me enojan cosas muy precisas. Me enoja la mezquindad, la ruindad, me enoja oir hablar de tolerancia y luego constatar el "echar monton" ¿libertad, igualdad y fraternidad? ¿solo para lso cuates?

Tocayo, tu escribes La ciencia por gusto, pero el blog es mas, mucho mas que Martin Bonfil. Es una oportunidad. En muchos sentidos. ¿que se vayan los inconformes ES MEJOR O ES MAS COMODO? y no estoy enojado en este momento. Sencillamente las letras ni tienen volumen, ni tono, ni matiz. Por eso no hay como el contacto humano.

Observacion subjetiva por lo demas, jaja. Saludos y aqui sigo leyendo

Rosita dijo...

Hola Martín,
He intentado localizarte pero no he tenido éxito. Me puedes regalar un correo para escribirte?
Muchas gracias
Rosa González

José dijo...

Pues el post me pareció muy bueno,en cuanto a este tema creo que falta mencionar a los nematomorfos, los cuales son unos gusanos que infectan grillos, los cuales tiempo después de ingerir los huevos accidentalmente en el agua cambian su comportamiento de manera que estos terminan "suicidandose" aventandose al agua, es entonces que estos gusanos salen de su hospedero y se reproducen.

Saludos, estaría mejor si la discusión se centrara en el tema y no en los pensamientos raros de un sujeto que viene a meter ruido.

Anónimo dijo...

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Mariano Cognigni dijo...

Amigo, muy bueno el post, yo agregaría a los virus y bacterias que nos hacen estornudar o tener colitis para reproducirse. Además esta noticia, al respecto, es nueva y muy interesante, espero le guste:

http://www.nationalgeographic.es/noticias/ciencia/salud-y-cuerpo-humano/toxoplasmosis-nuevos-descubrimientos


Aquì un reportaje al investigador:


http://ngm.nationalgeographic.com/125-exploration/risk-takers-gallery#/5